竹と笹と

黒竹、竹虎四代目(山岸義浩)


は木でもなく草とも違う、まさに「竹は竹」という他にない特性を持ち、身近で手に入りやすいため古より人々の暮らしに深く根差した自然素材でした。その竹の生育域を世界的にみると日本や中国が思い浮かびますが、東南アジアやオーストラリア、中南米、アフリカなどの温暖で湿潤な地域に広く分布していて何と世界に約1300種、日本には約600種があると言われているのです。


雪と孟宗竹


もともと南方系の植物なので孟宗竹などは日本の北限が青森か函館あたりと言われていて、随分前になりますがデパートの売り出しに行った北海道では竹細工・竹製品は結構珍しがられた覚えがあります。竹は他の木と違って、受精しなくても地下茎から毎年筍が伸びてきて生育域を広げていきます。ところが、60年とも120年とも言われる間に一度、竹が花を咲かせるのです。竹の花が開花すると、群生している竹が一斉に枯れてしまいます、虎竹の里の古老に聞くと虎竹の林も一部で開花した時期があり、やはり一帯の竹がすべて枯れたそうです。


孟宗竹の開花


では竹の花というのはどんなものでしょうか?実は竹はイネ科の植物です。なので竹の花もまるで稲穂のような姿をしています。日本の竹の品質が世界最高だと機会があればお話ししているのは、ササニシキやコシヒカリといった海外の食通もうなる美味しいブランド米ができる日本だからこそ、同じイネ科の竹の品質が良いのは自然なことだと考えているからです。


竹皮


まあ、そんな竹ですが実は竹と笹があります(笑)。皆さん日ごろあまり疑問も持たずにおられますけれど、それでは竹と笹の違いはどこでしょうか?まず最初に答えを言ってしまいますと実は「明確な違いは分からない」が正解です。もちろん大まかな選別はされていて背丈の高いものが竹、低いものが笹。そして、両方とも筍から成長していきますが、その筍の皮が稈からすべてなくなるのが竹、皮が一生ずっと残ったままなのが笹という大まかな分類はあります。


メゴ笹、オカメ笹


しかし、背丈の低い竹もあって例えば洗濯籠の材料に多用される高知ではメゴ笹と呼ばれるものがあります。これは全長で1メートルから2メートル程度の小さいものですが竹類なのです。浅草の酉の市でオタフクの面をつける素材なので「オカメザザ」とも神楽に使うので「カグラザザ」という名前もあります、「ササ」と名前がついているのに竹類なのです。


反対に背丈の高い笹もあって、たとえば幕末に新選組の副長として活躍した土方歳三が「将来武士になったらこれで矢を作る」と決意をこめて生家の庭に植えたという話がある矢竹など高さは長いものだと5メートル程度になりますが笹類です。また、数寄屋建築に使われるという事で昔は竹虎でも結構取り扱っていたメンチク(メダケ)も稈の高さは4メートル程度になります、両方とも大きくて「ヤダケ」「メダケ」と竹のような名前がついているのに笹類なのです。


根曲竹


この根曲竹も竹とついているのに笹の仲間。野趣あふれる丈夫で秀逸な竹籠が編まれるので、竹でも笹でもどちらでも良いのではないか?そう言われればその通りなのです。




筍は10日で竹になる

 
孟宗竹の筍


今の季節、孟宗竹の竹林に入ると頭を出している筍を見ることが出来ます。日本三大有用竹と言われる竹の中では一番早く、その次に淡竹(はちく)、真竹と筍のシーズンが続きます。ちなみに日本唯一の虎竹は淡竹の仲間です、美味しい竹の種類ではありますものの虎竹の里では100年間この虎竹を食した話は聞きません。もちろん山岸家では父も祖父も、そしておそらく曽祖父も食べた事はないだろうと思います。


筍から竹へ


「筍は10日で竹になる」という言葉を聞いた事がありますでしょうか?雨がふって十分に水分がある山の状態なら1日に1メートル以上も伸びることがある筍です。10日もあれば筍の時にかぶっていた竹皮を脱ぎ落しながら竹へと成長...というより変身くらいのスピード感で大きくなります。


極太孟宗竹


それこそ毎日のように景色が変わる竹林で実感するのは「筍」の文字。竹冠に「旬」と書きますけれど「旬」とは10日間を意味していますから、まさに筍です。そして、驚異的なのがこんなに大きな孟宗竹もわずか3ケ月で成長しきってしまう事です。


天を目指す孟宗竹


樹木なら数十年かかるであろう20数メートルの高さにスクスクと伸び、真っ直ぐに天を目指す姿勢は神々しささえ感じます。


孟宗筍


神秘的で愛すべき子供たちです。


黒穂の竹林

黒竹、黒穂、竹虎四代目(山岸義浩)


黒竹の竹林に来ています、伐竹や山出しは随分前に終わっていますが今日は黒穂集めに来ているのです。竹を伐った後、枝打ちと言って小枝を全て取り除きますが実はこの小枝も竹製品に欠かす事のできない素材です。まさに竹は根っ子から稈、枝、葉まで余すところなく活用できるスグレ物と言えます。


黒穂


黒穂と聞いてもどのような物かイメージできない方も多いと思いますが、このような竹の枝です。以前は竹枝を集める専門の方が何人もいて10トン車で何回も往復するほど出荷量も多かった事を思い出します。


黒穂集め


竹の葉はなかなか落ちにくいので暫く竹林に放置してから来ています、小枝同士を叩きあって竹葉をできるだけ取り除いてから集めていきます。


黒竹の竹林


黒穂、竹虎四代目(山岸義浩)


このような竹枝が何になるのだろうか?と不思議に思う事もありました。けれど、穂垣といって竹穂ばかりで作られる庭垣もあれば、袖垣の部材としても使われますので竹虎でも年間で言えばかなりの量を使っています。他にも伐採している竹がありますので、その竹枝も集めれば良さそうにも思われませんでしょうか。しかし、孟宗や真竹、淡竹などの竹枝は黒竹の枝のような黒さがありません。黒々と美しい竹枝はやはり黒竹でないといけないのです。




戦国時代と蓬莱竹

蓬莱竹、竹虎四代目(山岸義浩)


2月19日の30年ブログ「これぞ土地の守り神!百年蓬莱竹」を書いて以来、どうも蓬莱竹が目につきます。ご関心のある方など多くはないと思いますけれど、一度意識して周りを見渡してみてください。気候の暖かな西日本の田園地帯や里山にお暮しの方でしたら結構な確率で出会う竹です。


ちなみに高知などの場合、虎竹の里から半径10キロ圏内に少し思い浮かべるだけでも10数カ所くらいは植えられています。洪水対策のために川岸に見られる事が多いですが、それだけでなく山林の境界として利用されていているであろう蓬莱竹を所々に見つける事ができるのです。




ところで、このYouTube動画はご覧いただきましたでしょうか?今では洗濯籠に編まれているメゴ笹が、実は戦国時代にはお城の守りに一役買っていたという意外なお話です(笑)。

 
蓬莱竹、竹虎四代目(山岸義浩)


しかし、この蓬莱竹につきましても元々は南方系の植物だったものが遠く日本まで運ばれてきた理由に、これまた戦国時代が関わっているから驚きです。まず種子島に伝わりましたから当時は「タネガシマ」と呼ばれていた火縄銃、これによって戦国の世は大きく変わりました。長篠の戦いで織田信長が武田騎馬軍を打ち破ったのはまさにこの新兵器の登場によるものでした、そして銃の火縄に使われていたのが節間の長い蓬莱竹でした。


戦など好ましいものではないものの竹はどこまでも人と共にあり、さらに平和な世の中になってからは防災に役立っているという事なのです。




メゴ笹(オカメザサ)と戦国時代

 
メゴ笹手付き籠


メゴ笹細工は竹ヒゴを作ることなく伐採した素材を使ってすぐに編むことができ、出来あがった籠は丸竹のままでケバ立ちもなく脱衣籠などにもってこいの籠だったのです。それが一時は「幻」と言われるまでに見られなくなった理由は、メゴ笹の扱いの難しさにあります。


メゴ笹竹林


伐採して青みのあるうちは柔らかくしなやかに曲り編みやすいのですが、すぐに乾燥してしまい硬くなってしまい籠にできないのです。そこで仕事のできる分だけ伐採しては編み、伐採しては編みという事を職人は繰り返すのですがメゴ笹を伐る時期も決まっているため沢山作ることはできないのです。


根曲竹


それにしても細い稈がまるで髪の毛でも生えているかのようにビッシリと詰んで生えています。根曲竹の竹林も入るのにも歩くのにも苦労すると職人から聞きますけれど、メゴ笹の密集具合はその比ではありません。


城址


かって戦国の世には日本国中に砦のような土塁で固めたお城がありました。そこにメゴ笹を植えていた話を古老の職人から聞いたことがあって、とても面白いと思いました。密に生えているメゴ笹の特性を上手に活かしているのです、いざ戦が近づくとなれば周りのメゴ笹を短くハス切りにするそうです。するとお城の周りは丈夫なハリ山となり何と防衛機能として役立つのです。衣食住すべてに関わって人に寄り添ってきた竹が更に意外な力を発揮していたという事です。




里山の竹三点セット

 
竹の里山


曲りくねった道を走っていると竹が見える、その多くは孟宗竹だ。町からはずっと遠く離れた山深い所に来ているが人の暮らしはあって、そして人が居るところには竹がある。わずか300年か400年前に日本に渡って来た孟宗竹が、これだけ全国津々浦々で見られる事に改めてこの竹の有用性を感じる。


四方竹


手前に見える小振りなのは四方竹、普通は丸い稈がこの竹に限っては四角い形をしている。これも中国原産だが変わっているのは形だけではない、シャキシャキとした触感が美味で人気がある筍が何と秋に出るのだ。


孟宗竹


このまるまると太く高く伸びた孟宗竹はどうだ!春はこの大きな竹の筍を収穫して、秋には四方竹の筍を食する事ができる。川の流れも美しい豊かな集落には先人の知恵が生きている。


蓬莱竹


これで防災に活躍してきた蓬莱竹でも植えられていたら「里山の竹三点セット」か?いやいや、竹細工に適した真竹や淡竹(はちく)は三大有用竹とも言われるほど竹細工には定番の無くてもはならない竹だし、黒竹やメゴ笹、寒い地方だと根曲竹やスズ竹など細い竹もそれぞれに性質を活かした使われ方がある。やはり竹はスゴイ。


黒竹箒!お前もかっ!

黒竹箒、竹虎四代目(山岸義浩)


竹箒も国内では名人と呼ばれる職人さんが次々に引退されて随分と少なくなりました。それでも黒竹を使った箒は今でも少しづつ製造されていて肩に担ぐとズシリとくる重さ、これが日本の竹を次世代に繋ぐ重さでしょうか(笑)。


黒竹箒


さて、そんな黒竹箒ですけれど、こうして見ていると何ということもありません。ところが持ち手の黒竹をよく見てみると...


黒竹箒、害虫


これです!竹の虫が見事に柄の黒竹を食べてしまっているのです。本当にもう「黒竹!お前もかっ!」とジュリアスシーザーになった気分です。


タケトラカミキリの食害


しっかり管理されている竹材であっても、自然の営みを人間がそうそう簡単にコントロールできません。「何かを生み出す行動でなければ、行動とは言えない。」ともシーザーは言ってます、とにかく害虫に喰われないよう結果を出すべく行動あるのみです。




孟宗竹の竹素材ひとつ

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「竹を割った性格」などという言葉もあるくらい竹は縦に割りやすいので、ご存じ無い方がこのような割竹を見ると何という事もないかも知れません。ところが、この孟宗竹の割竹ひとつとっても割る職人によって技の熟練度は手に取るように分かるものです。


孟宗竹


孟宗竹は日本最大級の大きな竹なので長くて身も厚く、重量もあり伐竹するのも加工するのも実はかなり大変です。東北の一部をのぞけば日本国中どこにでもあって、もっと活用されても良さそうなものなのに高知では竹籠など一部に使われているものの多くが硬さゆえに敬遠され編組細工などにも使われません。


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しかし、この割竹の厚み魅力です。虎竹は淡竹の仲間なので厚みが少なく製品化に苦慮する事が多いので正直この断面だけでも惚れ惚れして暫く手放せなかったほどです。


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それにしても綺麗な仕事です、扱いの難しい孟宗竹を安定して大量にこのように加工できる工場がいつまでも残っていける日本であるように自分の出来る事は無限にあります。


孟宗竹の湯抜き加工

 
孟宗竹


大きな孟宗竹がトラックに積み込まれて運ばれてきました、竹の加工場はどこの地方に行っても長い竹材を置くのに困らない広い敷地があります。土場に沢山積み上げられている竹は竹林から伐り出されたばかりで、まだ多くの方が見慣れた自然そのままの「竹」です。


極太青竹ざる


ところが、その自然そのままの竹材を使う製品は、青物細工と呼ばれる青々とした竹そのままに編み込んでいく籠やざるの他にはあまり多くはありません。


青竹枝折戸


お正月前のこの時期には青竹で庭垣や枝折戸を設える方もおられるので、真竹(青竹)が工場にあると季節を感じますが、それくらい日頃は常時青竹があるという事はありません。そしたら青竹酒器などは別に元日でなくとも注文があるのにどうするのか?と疑問に思われるかも知れませんけれど、実はその都度竹林に行き納品日にあわせて伐採しています。青竹は伐採すると切り口から色がどんどんと褪せていきます、その青さを味わうのは一時の贅沢なもの。だから青竹盃などは、料理屋さんで出された場合に使ったものはお持ち帰りしても結構ですよと言われるのです。


竹材湯抜き釜


さて、そこで青竹では日持ちしない竹材を長く使うために必ずする加工が油抜きです。真竹や孟宗竹でもガスの火を使う火抜きという方法もあるものの、多くは湯抜きと言われる熱湯を使う方法が主流です。細長い円柱形の釜を斜めに設置して作られる湯抜き釜は、数年前までは竹虎ではも使っていましたので非常に馴染みのあるものです。


竹湯抜き釜炎


湯抜き加工をするのは冬の寒い時期、お湯を真っ暗なうちから沸かしはじめて早朝に湯気が立ち昇っている竹加工場が竹虎でも冬の風物詩の一つでした。


竹端材


都合の良い事に竹工場では沢山の竹端材ができますので、これらが燃料となりお湯を沸かします。


竹工場煙突


竹材加工


長い煙突に長い竹材。油抜き加工された竹材はまるでお湯につかってサッパリと垢を落としたように男前になって出てきます。真竹など、あの青さが湯上りには全く違う黄色い色合いになり、さらに冬の天日に当てて美しい乳白色に変わります。太陽に晒すので白竹の事を晒竹(さらしだけ)と呼ぶのです。


今回のYouTube動画では珍しい日本最大級の孟宗竹の湯抜き加工をご紹介しています。




黒竹伐竹

黒竹伐竹


竹を一年中伐っていると思われている方も多いようです、だから作りたくとも竹材が無いので作れないと言う話はお客様によって何度もご説明させて頂くお話しです。そんな伐採のシーズン真っ盛りに黒竹の伐採もはじまりました。


竹林の空


虎竹の里からすぐ近くには、虎竹同様に昔から笛などの素材として好まれた黒竹の産地があります。近年は需要低下や輸入材の影響で多くの職人が竹から離れ荒れている竹林も増えていますが竹虎では無くてはならない竹材です。


虎竹縁台


例えば虎竹縁台、細身の黒竹を並べて座面にすることによって独特のしなりのある座り心地になります。


別誂え黒竹玄関すのこ


黒竹玄関すのこも有難い事に20年前に考案して以来、ずっとご愛用者の方がおられる製品のひとつですが、革靴を脱いでホッと癒されるような気持ちのよい足触りは黒竹あっての事です。


黒竹伐採


自分の記憶にある黒竹の竹林は淡い緑の葉が茂る中に、真っ黒い竹が垂直に立ち並ぶ美しい光景です。竹は竹林にある時がやはり一番、あの生き生きとした竹の表情は忘れません。